The Legacy Of Photographer Rodney Smith Continues To Thrive

Le travail fantaisiste du célèbre photographe Rodney Smith est célébré ce mois-ci dans le monde de la mode et de l’entreprise, coïncidant avec le 5e anniversaire de la mort de l’artiste. Le J. Paul Getty Museum de Los Angeles a acquis dix estampes de Smith pour les ajouter à sa collection permanente. Les pièces ont été sélectionnées par le conservateur des photographies du Musée, Paul Martineau.

« Au cours d’une carrière réussie qui a duré plus de 45 ans, Rodney Smith a développé une vision photographique unique. Dans chacune de ses compositions soigneusement conçues, il bannit le chaos de la vie moderne pour un autre qui est ancré dans une vision romantique du passé. Comme celui de Lewis Carroll Alice au pays des merveilles, il nous demande de le suivre dans le terrier du lapin jusqu’à un endroit fantastique qui est juste hors de notre portée, mais qui vise à nous inspirer à être de meilleures versions de nous-mêmes », a déclaré Martineau.

Les images de Smith, jamais retouchées, sont également présentées comme la pièce maîtresse de la campagne de vacances Hermès. La beauté et l’humour de son travail ont conduit à d’innombrables collaborations dans le monde de la mode et de l’entreprise, ainsi que dans le monde de l’art.

Smith a trouvé l’inspiration pour la première fois en visitant la collection permanente de photographies du Museum of Modern Art (MOMA) au cours de sa première année à l’Université de Virginie. Il a ensuite obtenu sa maîtrise en théologie de l’Université de Yale tout en suivant une mineure en photographie auprès du photographe et photojournaliste américain Walker Evans. Là, Smith a trouvé le mode significatif d’expression artistique qu’il cherchait depuis longtemps. De nombreuses œuvres de Smith sont en noir et blanc et présentent des paysages grandioses avec des modèles ludiques, des mouvements gracieux et des lieux fantastiques.

Le style caractéristique de son travail primé, le travail de Souvent Smith, influencé par Ansel Adams, reflète une compréhension fine de la relation entre le film et la lumière naturelle.

Ils ont souvent invité des comparaisons avec le peintre surréaliste belge René Magritte, mais Smith a toujours été considéré comme unique et incomparable aux autres artistes dans son domaine.

J’ai parlé avec Leslie Smolan, l’épouse de Smith et chef de sa succession, de ce que ces récentes opportunités auraient signifié pour Smith. Nous avons également discuté de ce qu’il aurait pu ressentir en créant pendant la pandémie et de ses espoirs pour l’avenir de son héritage.

Risa Sarachan : Qu’est-ce que ça fait de voir le travail de Rodney continuer à prospérer après son décès ?

Leslie Smolan : C’est excitant et doux-amer à la fois. Lorsque j’ai rencontré Rodney à la fin des années 80, j’ai tout de suite été frappé par son immense talent. C’était un personnage assez intéressant qui a eu un impact énorme sur tous ceux qu’il a rencontrés. Il était intelligent. Il était articulé. Il avait de fortes convictions. Il était philosophe. Ses images étaient remarquables et ne ressemblaient à aucun autre photographe avec qui j’avais travaillé. Les photographies m’ont excité et inspiré, et elles le font toujours.

L’acquisition de dix estampes de Rodney Smith par le J. Paul Getty Museum est la première étape pour inspirer le reste du monde par son travail. C’est un moment excitant car il mérite cette reconnaissance. Rodney est l’un des plus rares et [most] artistes insolites. Personne ne peut le copier, même si beaucoup ont essayé. Et c’est parce que sa vision vient de l’intérieur. Ce sont des extrapolations authentiques des émotions, des pensées et de l’histoire de Rodney », a déclaré Paul Martineau, conservateur des photographies au J. Paul Getty Museum. « Tout ce qu’il a vécu en tant qu’être humain est en quelque sorte inversé et versé dans son travail.

C’est aussi doux-amer parce que Rodney s’efforçait toujours d’être vu. Ses parents étaient absents et peu favorables pendant sa petite enfance, et ce manque de reconnaissance l’a hanté pendant la majeure partie de sa vie. Il était très sérieux dans son travail et était déçu parce qu’il était souvent rejeté comme étant trop beau.

Historiquement, les musées d’art ont adopté la photographie de rue, le portrait, les paysages et l’abstraction, qui montraient le côté le plus sombre de la vie. Rodney a étudié la théologie et la photographie à Yale parce qu’il voulait montrer tout le contraire, la force de l’humanité, son âme et son humour. Il savait à quel point il était difficile de créer quelque chose de vraiment génial, quelque chose qui résisterait à l’épreuve du temps. Sa combinaison unique de surréalisme, de style et d’esprit, associée au plus haut niveau de technique, fait qu’il convient que son travail soit désormais vu aux côtés d’autres grands photographes comme Irving Penn, Edward Weston et son mentor, W. Eugene Smith.

Risa Sarachan : Que pensez-vous qu’il penserait de la collaboration Hermès et de l’honneur de son travail acquis par le Getty ?

Leslie Smolan : Il est intéressant de noter que les deux se sont produits en même temps. En général, je pense qu’il serait heureux que la frontière entre son art utilisé commercialement et son art exposé dans les musées se soit estompée. Lors du récent webinaire que nous avons organisé, « Is Fashion Photography Art », Dennis Freedman, le directeur créatif fondateur de Magazine W, estimaient que le travail effectué sur affectation et le travail autodirigé était différent. Mais je ne suis pas d’accord. Cela n’a jamais été le cas avec Rodney. Il faisait toujours ses propres images, qu’il s’agisse d’une commande ou d’une auto-production. Il dirait que son allégeance était à l’image, pas au client. Il ne pousserait pas l’obturateur de l’appareil photo si ce n’était une image sur laquelle il voulait que la postérité le juge.

Rodney était d’accord avec l’utilisation commerciale de son travail. En règle générale, des entreprises aux sensibilités très raffinées le recherchaient, car elles ressentaient une parenté avec son travail. Je sais qu’il serait honoré de participer à la campagne Hermès. C’est fantasque et sophistiqué, tout comme son travail. Hermès nous avait déjà approchés, ils connaissaient donc bien le travail. Dans ce cas, ils ont répondu au langage corporel expressif de ses personnages qui permet à ces objets inanimés de prendre vie. Le changement d’échelle ajoute une touche de surréalisme, également un thème dans le travail de Rodney. C’est amusant et excitant de voir la campagne partout – sur la couverture arrière du New Yorker Magazine, aux annonces pleine page dans le New York Times, aux annonces numériques entourant le puits éditorial d’Airmail, le magazine en ligne de Graydon Carter.

Être honoré par le Getty est une étape importante pour l’héritage de Rodney. Bien que son travail se trouve déjà dans un certain nombre de musées d’art, il s’agit de la plus grande acquisition à ce jour. Le J. Paul Getty Museum possède l’une des plus grandes collections de photographie de mode aux États-Unis. Avec son exposition phare 2018, “Icônes de style : un siècle de photographie de mode,” le Getty a célébré le travail commandé comme ayant produit certaines des photographies les plus créatives du 20e siècle. Faire partie de cette illustre collection permettra une étude, une analyse et une interprétation plus approfondies du travail, qui ne fait que commencer. Il est intéressant de noter que Rodney a commencé sa carrière en tant que photographe d’art noir et blanc dans les années 1970, photographiant dans tout le sud des États-Unis, au Pays de Galles et en Haïti, avant de recevoir une bourse en Israël. Dans les années 1980, il a été rapidement découvert par le monde commercial. Et à chaque étape de son évolution en tant qu’artiste, de la photographie de paysages, aux portraits, à la mode, au surréalisme et même à la couleur, en 2002, il innove. Paul Martineau est actuellement l’auteur d’une rétrospective de l’œuvre de Rodney, “Rodney Smith : Un acte de foi,” qui retracera l’évolution de ses premiers travaux et comment il a influencé le travail que nous en sommes venus à reconnaître aujourd’hui.

Risa Sarachan : Comment espérez-vous que l’héritage de Rodney continue de croître ?

Leslie Smolan : On a l’impression que ce n’est que le début. Les gens ont vu son travail depuis des années, mais ils ne connaissent ni son nom ni son histoire. Il a laissé derrière lui une œuvre étonnante réalisée entre 1970 et 2016, qui vient tout juste d’être découverte. Il était prolifique. 200 000 négatifs. 18 000 planches-contacts. Et 8 000 images retouchées. Il était de la vieille école. Il n’a tourné qu’avec la lumière naturelle. Il n’a jamais pris de photos numériques ni même utilisé de polaroïds pour prévisualiser ses clichés. Rodney était farouchement têtu à propos de son travail, refusant de faire des compromis. Le résultat est ce à quoi les conservateurs et les historiens répondent aujourd’hui. Le travail est si original et si distinctif, et le savoir-faire et la qualité sont réalisés à un niveau si élevé qu’on peut apprendre beaucoup de choses en étudiant son travail.

Risa Sarachan : Le travail de Rodney traitait de la psyché humaine. Comment imaginez-vous que ce travail a pu être influencé pendant l’isolement de la pandémie?

Leslie Smolan : C’est une très bonne question. L’ironie est que Rodney était en quelque sorte un reclus. Il aimait être à la maison. Et il a passé toute sa vie à créer un environnement familial qui nourrissait son âme. La beauté était un sixième sens pour Rodney, il a donc créé sa maison, son studio et ses jardins pour refléter le monde dans lequel il voulait vivre. À bien des égards, il aurait peut-être été le plus heureux pendant la pandémie car il aurait été à la maison avec Savannah, notre 27 -fille d’un an, et moi, à temps plein !

Comme beaucoup de créatifs, faire des images était à la fois un plaisir et une torture. Il lui a fallu beaucoup de temps pour vouloir prendre des photos. Il avait besoin d’une grande idée et d’un certain niveau de pression externe. Il a été le plus inspiré lorsqu’il a pu voyager et découvrir un nouvel endroit magnifique, où la lumière l’a inspiré, créant le désir de capturer l’expérience sur film. Le tournage sur place nécessitait souvent un ensemble – son équipe spéciale d’assistants, de mannequins et de stylistes, ce qui n’aurait certainement pas été possible pendant Covid. Il parlait parfois de prendre des photos de moi, comme Stieglitz a photographié Georgia O’Keeffe et Edward Weston a photographié sa femme, Charis Weston. Je n’étais pas aussi enthousiaste à cette idée.

Il aurait été très affligé par la pandémie, mais encore plus affligé par les divisions politiques dans notre pays. C’était une étrange bénédiction qu’il ne soit pas là pour voir la décadence de la civilité au cours de ces quatre dernières années. Cela aurait été tellement anxiogène pour lui. Il aspirait à ce que le monde soit un endroit plus gentil et plus doux, pas celui de la division et de la haine. Cela l’aurait amené à se demander ce que cela signifiait d’être humain et comment nous aurions pu céder à nos pires instincts. Il a toujours pensé que si vous travailliez assez dur et créiez et célébriez la beauté, le monde se redresserait.

Risa Sarachan : Souhaitez-vous ajouter autre chose ?

Leslie Smolan Le webinaire que nous avons organisé le 8 décembre a été l’une des premières occasions pour la communauté universitaire d’entamer une conversation sur le travail de Rodney. Mon objectif est de créer plus de ces conversations pour que les conservateurs et les historiens parlent de l’œuvre, en plus d’exposer l’œuvre. Nous encourageons les conservateurs à nous rendre visite ici aux archives Rodney Smith pour voir sa correspondance et ses écrits, ainsi que les estampes exquises dans le contexte de l’environnement qu’il a créé.

Le succès de notre premier webinaire nous a convaincus de faire une pause et de réfléchir avant de programmer le suivant. Les conversations futures exploreront les thèmes du travail de Rodney, notamment le surréalisme, l’humour, l’artisanat et la spiritualité. Cette dernière, la spiritualité, est le thème dominant de son travail. Il luttait toujours avec ses propres démons et essayait de surmonter les défis émotionnels qu’il avait rencontrés au début de sa vie.

Sur son blog, il écrit :

“Pendant près de cinq décennies, j’ai consacré mon cœur et mon âme à faire des photos. Ma vie est bien meilleure parce que j’ai l’excuse d’être photographe. J’ai découvert de nombreux nouveaux endroits et personnes que je n’aurais jamais rencontrés, façon, je me suis aussi découvert. J’ai mené une vie examinée, grâce au petit cadeau de l’appareil photo. C’est mon chant du cygne d’espoir, exprimant des hommes comme des messieurs et des femmes comme beaux, délicats et autonomes d’une manière que j’aime le plus . C’est la façon dont je souhaite que le monde soit, pas banal mais extraordinaire. Cela représente ma conviction que, juste au-delà de cette ligne imaginaire, tout ce que vous voyez et ressentez dans mes images est possible.”

Toutes ces conversations culmineront avec le lancement du livre écrit par Paul Martineau à l’automne 2022.

En savoir plus sur le livre et les événements virtuels à venir ici.

Cette interview a été condensée et éditée pour plus de clarté.

.

12 Reasons Dachshund Are The Cutest Dogs On The Earth

17 Reasons Why You Should Never Own Yorkshire Terriers